Kończy się piękny sen Qarabagu w europejskich pucharach

Azerbejdżański klub piłkarski Qarabag zanotował wspaniały sezon w europejskich rozgrywkach UEFA. Qarabag FK, który kiedyś rozgrywał mecze domowe w mieście Aghdam, jest pierwszym klubem z Kaukazu Południowego, który dotarł do 1/16 Ligi Europy UEFA, która jest drugą pod względem prestiżu wśród europejskich rozgrywek po Lidze Mistrzów.

W ostatnim dwumeczu, Qarabag zremisował 2-2 7 marca w Baku. Przeciwnikiem drużyny był prawdopodobnie najsilniejszy europejski klub w Lidze Europy, Bayer Leverkusen, który przystępował do meczu z serią 34 meczów bez porażki w niemieckiej Bundeslidze. Finalnie Bayer pokonał Qarabag po zaciętym rewanżu w Niemczech i przeszedł do kolejnej fazy rozgrywek.

Samo dotarcie do 1/16 było dla Qarabagu sporym osiągnięciem. Po objęciu prowadzenia 4-2 w bramkach w pierwszym meczu wcześniejszej rundy przeciwko portugalskiemu klubowi Braga FC, Qarabag musiał grać w osłabieniu po czerwonej kartce w 57. minucie drugiego meczu. Przez pozostałą część drugiej połowy Qarabag stracił dwie bramki, doprowadzając do dogrywki. W 115. minucie Qarabag zmarnował rzut karny, co mogło zniweczyć ich nadzieje na awans. W 122. minucie drużyna zdobyła jednak bramkę, która zapewniła im awans i grę w dwumeczu z Leverkusen.

To nie pierwszy raz, kiedy Qarabag zaznacza swoją obecność na arenie europejskiej. W 2017 roku klub stał się pierwszym azerbejdżańskim klubem, który dotarł do fazy grupowej Ligi Mistrzów.

Qarabag nie jest zwykłą drużyną piłkarską Azerbejdżanu. Stał się klubem wędrownym po tym, jak siły ormiańskie przejęły kontrolę nad Karabachem na początku lat 90. i nie mógł kontynuować gry na swoim terenie w Aghdamie, dopóki Azerbejdżan nie odzyskał większości terytorium w 2020 roku, a następnie nie wyzwolił reszty regionu pod koniec 2023 roku. Odbudowa stadionu klubu w Aghdamie rozpoczęła się wkrótce po przejęciu przez siły azerbejdżańskie pełnej kontroli nad Karabachem.

Pod koniec lat dziewięćdziesiątych i na początku pierwszej dekady XXI wieku Qarabag stał się symbolem odporności Azerbejdżan, a tożsamość zespołu jest nadal ściśle związana z konfliktem. Były trener i zawodnik klubu, Allahverdi Bagirow, stał się znanym dowódcą wojskowym podczas pierwszej wojny karabaskiej, a w 1992 roku został uznany za bohatera narodowego po tym, jak wszedł na minę przeciwczołgową. Dowiedziawszy się o jego śmierci w akcji, ormiański dowódca – i były gracz Qarabagu – podobno skontaktował się z azerbejdżańskimi żołnierzami przez radio, aby zweryfikować tę wiadomość, a po potwierdzeniu rzekomo przeklął ich: „Jak mogliście nie uratować takiego człowieka?”

Pierwszy kibic Azerbejdżanu, prezydent Ilham Alijew, nie zmarnował okazji, by wykorzystać sukces Karabagu do nakręcania narodowej dumy. W grudniu ubiegłego roku Alijew wziął udział w finale Azerbejdżańskiej Premier League pomiędzy Qarabagiem a wojskowym klubem Moik, który odbył się na odnowionym stadionie w stolicy Karabachu, Khankendi. W przemówieniu wygłoszonym przed rozpoczęciem meczu Alijew określił futbol jako odzwierciedlenie sukcesu militarnego.

„Niezależnie od wyniku dzisiejszego meczu, zwycięzca jest oczywisty. Zwycięzcami są mieszkańcy Azerbejdżanu” – powiedział Alijew. „Jedność Karabachu, armii i narodu jest głównym źródłem naszego zwycięstwa. (…) Jeszcze cztery lata temu na tym stadionie pojawiało się stwierdzenie, że Karabach to Armenia, kropka. Udowodniliśmy im, że Karabach to Azerbejdżan!”

W 2021 roku, kiedy Qarabag zakwalifikował się do trzecioligowego europejskiego turnieju znanego jako Liga Konferencji UEFA, Alijew spotkał się z drużyną, mówiąc zawodnikom: „Nie jest tajemnicą, że nazwa klubu piłkarskiego Qarabag nakłada na was dodatkową odpowiedzialność. Sławiliście imię Karabachu zarówno w czasie okupacji, jak i po historycznym zwycięstwie w II wojnie karabaskiej”. „Każde zwycięstwo i każdy historyczny krok klubu piłkarskiego Qarabag cieszy każdego obywatela Azerbejdżanu” – dodał Alijew.